Siège de Trichinopoly, 3 janvier 1753-août 1754

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Siège de Trichinopoly, 3 janvier 1753-août 1754

Le siège de Trichinopoly (3 janvier 1753-août 1754) a été l'action dominante au cours des deux dernières années de la deuxième guerre carnatique, et a vu les Britanniques gagner une série de batailles qui ont empêché les Français de capturer la ville, et ont finalement causé la chute du pouvoir du gouverneur Dupleix de Pondichéry, moteur de l'effort de guerre français.

Trichinopoly avait été assiégé auparavant, de juillet 1751 à avril 1752. À ce stade, il s'agissait de l'une des rares places encore détenues par Mohammad Ali, le candidat soutenu par les Britanniques au poste de Nabab du Carnatique. Une armée de secours britannique a forcé les Français à se retirer sur l'île voisine de Srirangam, où ils ont été assiégés et forcés de se rendre le 13 juin.

Dupleix s'est rapidement remis de ces revers et d'un certain nombre de défaites plus tard dans l'année. Les premiers succès britanniques avaient été remportés avec l'aide d'alliés mysoréens et marathes, mais à la fin de 1752, Dupleix les avait convaincus de changer de camp. Dalton, le commandant britannique à Trichinopoly, s'est rapidement retrouvé bloqué, et il était clair qu'on ne pouvait plus faire confiance à ses anciens alliés.

Les hostilités ouvertes commencent le 3 janvier 1753 lorsque Dalton lance une attaque nocturne contre le camp mysoréen de Srirangam. Cette attaque a bien commencé, s'est effondrée dans l'obscurité et Dalton a été contraint de battre en retraite. Au début, sa position semblait très faible. Les Mysoreans et les Marathas ont posté 8 000 hommes à Fakir's Tope, à quatre milles au sud-ouest de la ville, et Dalton n'avait que trois semaines de ravitaillement. La situation s'est améliorée après que Dalton ait réussi à forcer les Indiens à s'éloigner de Fakir's Tope, mais à ce moment-là, il avait envoyé un message au major Stringer Lawrence, l'officier supérieur britannique dans la région, demandant de l'aide.

Lawrence reçut ce message le 1er mai et rassembla immédiatement une force de 650 Européens et 1 500 Cipayes. Alors qu'il approchait de Trichinopoly, il fut confronté à une force de 5 000 cavaliers et 3 000 fantassins, dirigée par Virana, le chef indien qui avait été contraint de quitter Fakir's Tope. Alors que Lawrence avançait, Virana se retira sur l'île de Srirangam et, le 17 mai, Lawrence put entrer dans la ville sans opposition. Le gouverneur français de Pondichéry, Dupleix, a également envoyé des renforts, ajoutant 200 Européens et 500 Cipayes aux 100 hommes présents depuis le début du siège. La chute de Tiruvadi début mai permet à Dupleix de porter cette force à 450 Européens et 1 500 Cipayes.

Le premier réflexe de Lawrence fut de passer à l'offensive et, le 21 mai, il fit une deuxième tentative pour chasser les Français et leurs alliés de Srirangam. Comme la première tentative, cela a également échoué et Lawrence est passé sur la défensive. Il a construit son camp sur Fakir's Tope et s'est concentré sur l'approvisionnement de la ville.

Les Français ont utilisé leurs renforts pour capturer les Cinq Roches, une position clé à un mile au sud du camp de Lawrence. Le jour de l'attaque, Lawrence souffrait d'une mauvaise santé et les Cinq Rochers étaient défendus par une force de Cipayes qui furent rapidement expulsés. Les Français ont ensuite fortifié les Cinq Roches, ne laissant à Lawrence qu'une seule route de ravitaillement, via le Rocher d'Or.

Au cours des prochains mois, trois batailles importantes ont eu lieu à l'extérieur de Trichinopoly. La première bataille de Trichinopoly (ou bataille du Rocher d'Or) du 7 juillet 1753 est déclenchée par le colonel Astruc, le commandant des forces françaises. Il décida de s'emparer du Rocher d'Or et de forcer les Britanniques à se retirer dans la ville. Astruc a réussi à capturer le rocher, mais Lawrence a contre-attaqué, a repris le rocher et a forcé les Français à battre en retraite. Après cette défaite Astruc démissionna et fut remplacé par M. Brennier.

Après cette victoire, Lawrence a décidé de déplacer son armée principale à Tanjore, en partie pour rejoindre des renforts venant de Madras et en partie pour tenter de gagner le roi de Tanjore à ses côtés. Il a réussi dans les deux efforts, et à la mi-août, il est retourné à Trichinopoly. Brennier a tenté de l'arrêter, mais Lawrence l'a vaincu (deuxième bataille de Trichinopoly, 18 août 1753). Les Français se préparent à défendre Waikonda, au sud-ouest de la ville, mais se retirent après que Lawrence a menacé d'attaquer le 4 septembre. Ils prirent alors position sur la rive sud du Cauvery, d'où ils purent maintenir le contact avec leur base sur l'île de Srirangam.

Ce n'est qu'un échec temporaire, car le 6 septembre Astruc revient à la tête des renforts et reprend le commandement de l'armée. Il est ensuite revenu à une position entre le Golden Rock et le Sugar Loaf Rock, tandis que Lawrence campait à Fakir's Tope, au nord-ouest du Golden Rock.

Les deux armées sont restées dans l'impasse jusqu'au début du mois d'octobre. Fin septembre Lawrence reçut des renforts qui lui donnèrent le même nombre de troupes européennes qu'Astruc (600). Les Français avaient plus de Cipayes et beaucoup plus de troupes alliées indiennes, mais Lawrence était à court de ravitaillement et décida de risquer une attaque contre le camp français. La troisième bataille de Trichinopoly ou bataille de Sugar Loaf Rock (2 octobre 1753) qui en résulta fut une autre victoire britannique. Astruc est capturé, les Français perdent la moitié de leurs troupes européennes et sont à nouveau contraints de retourner à Srirangam. Avec les Français apparemment vaincus, Lawrence a déplacé la plupart de ses hommes dans des cantonnements pour voir la saison des pluies, laissant le lieutenant Harrison et 550 renforts à Trichinopoly.

Ces trois défaites n'ont pas mis fin au siège. Dupleix a réussi à convaincre le roi de Tanjore de mettre fin à son alliance avec les Britanniques, les laissant avec très peu d'alliés indiens. Il planifia alors une attaque surprise contre la ville. Il ramène à 600 le nombre de troupes européennes dans son armée et, le matin du 9 décembre, tente de prendre d'assaut la ville. Ses six cents soldats français ont réussi à atteindre le sommet des murs, mais n'ont pas obéi aux ordres de ne pas tirer avec leurs mousquets. La volée a alerté la garnison et Harrison a pu repousser l'attaque. La force française a été presque détruite - quarante ont été tués et près de 400 faits prisonniers. Dans la foulée, le roi de Tanjore a repris son alliance avec les Britanniques et, au début de 1754, Dupleix a effectivement entamé des négociations de paix avec le gouverneur Saunders.

Ces négociations échouèrent bientôt, et une fois de plus les Français semblèrent avoir l'avantage à Trichinopoly. Lawrence pouvait rassembler 600 Européens et 1 800 Cipayes pour le service sur le terrain, le reste de ses troupes étant nécessaire pour garder le grand nombre de prisonniers français dans la ville et pour fournir une garnison. Les Français avaient un nombre similaire d'Européens, près de 4 000 Cipayes et un grand nombre d'alliés mysoréens et marathes.

La première grande action de 1754 est un succès français. Le 26 février, Mainville, le nouveau commandant français à Trichinopoly, capture un important convoi de ravitaillement se dirigeant vers la ville, et avec lui le bataillon de grenadiers de Lawrence, un élément clé de sa force. Une deuxième attaque contre un convoi, le 23 mai, s'est soldée par un échec. Mainville a ensuite mené un raid contre le territoire détenu par les Britanniques à l'est, avant de retourner aux Cinq Roches.

Malgré tous ses succès en Inde, Dupleix n'était pas populaire auprès des directeurs de la Compagnie française des Indes orientales, qui s'intéressaient au commerce, pas à la conquête. À la fin de 1753, eux et leurs équivalents britanniques décidèrent de retirer à la fois Dupleix et le gouverneur Saunders et d'envoyer de nouvelles commissions, avec l'ordre de mettre fin aux combats. Dupleix devait être remplacé par M. Godeheu, ancien collègue de Dupleix, tandis que les Britanniques décidaient finalement d'accorder les pouvoirs requis à Saunders. Godeheu arrive à Pondichéry le 1er août, avec une lettre rappelant officiellement Dupleix en France. L'échange de pouvoir eut lieu le lendemain et, le 14 octobre, Dupleix et sa famille s'embarquèrent pour la France.

Entre-temps, Lawrence était revenu à Trichinopoly avec son armée principale. Le manque d'argent avait déjà provoqué une mutinerie dans l'armée française, tandis que Mainville était remplacé par Maissin, un commandant moins compétent. Lawrence a réussi à faire entrer un convoi dans la ville, et quelques jours plus tard, Maissin a abandonné ses positions autour de la ville et s'est de nouveau retiré sur Srirangam. Cela a effectivement mis fin au siège. Fin octobre, les Britanniques et les Français ont convenu d'une trêve, et en janvier 1755, celle-ci a été transformée en un traité conditionnel. La défense réussie de Trichinopoly a empêché les Français de sécuriser leur position dans le Carnatic, et à la fin de la guerre, Mohammad Ali a été accepté comme Nabab du Carnatic, bien que le candidat soutenu par les Français ait conservé le rôle plus important de Nizam d'Hyderabad.


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